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Pietre preziose & beni culturali: lo smeraldo

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"Non c'è colore più gradevole per gli occhi che quello dello smeraldo", scriveva Plinio.
Nonostante gli smeraldi venissero estratti nell’Antico Egitto già 4000 anni fa, fu solo con le scoperte dei conquistadores spagnoli nel XIV secolo che grossi esemplari di buona qualità iniziarono ad arrivare con i galeoni in Europa e in tutto il resto del mondo.
Grazie al suo inconfondibile colore verde, lo smeraldo (dal greco smaragdos) rappresenta la varietà più preziosa e ricercata di berillo, un ciclosilicato caratterizzato da anelli di tetraedri SiO4 disposti in modo da formare un piano di simmetria orizzontale. 
La sua formula chimica è Be3Al2Si6O18, dove talvolta l’elemento berillio può essere sostituito dal litio. Tuttavia, il colore verde intenso è dovuto agli atomi di cromo, di vanadio e di zolfo presenti all’interno del reticolo cristallino. Lo smeraldo cristallizza in prismi perfettamente esagonali, ha una durezza di 7,5- 8 sulla scala Mohs, peso specifico intorno a 2,8, lucentezza vitrea e può essere trasparente o traslucido. 
Anche se il berillo contiene un elemento chimico abbastanza raro come il berillio (Be), che per la sua carica ed il raggio ionico si trova solo nei fluidi residuali, è un minerale abbastanza diffuso, ricorrendo specialmente in rocce pegmatitiche e graniti micascisti. 
Ma quali sono i principali estrattori di smeraldo? 
In Europa i maggiori estrattori di questa preziosa gemma sono: l’Austria, in particolare il deposito di Habachtal, scavato dai Romani; la Norvegia con depositi nei pressi di Eidsvoll, a nord di Oslo, e la Russia, negli Urali. 
In America gli smeraldi di migliore qualità si trovano in Colombia entro un calcare scuro bituminoso; le miniere più importanti sono quelle Muzo (sfruttate dagli Incas, abbandonate e poi riaperte nel XVII secolo), Chivor e Cosquez. Il Brasile e gli USA sono invece più rinomati per altre varietà di berillo, come, ad esempio, l’acquamarina. 
Altri giacimenti di smeraldo li ritroviamo in Africa, nel sud dello Zimbabwe (presso la miniera di Sandawana), in Zambia, Sud Africa, Egitto, Madagascar, Mozambico, Nigeria, Tanzania e in Asia, in particolare in Afghanistan, Pakistan e India.

Corona delle Ande
A causa della rarità e dell’elevato costo degli smeraldi, non sorprende che all’attività mineraria di questa gemma siano associati numerosi eventi di furto, assassinio, corruzione e falsificazione. Il primo cristallo artificiale fu creato in laboratorio intorno alla metà del XIX secolo, ma fu solo negli anni ’30 che venne prodotto in quantità tali da renderlo commerciabile. Lo sviluppo del metodo di sintesi dello smeraldo è dovuto al chimico americano Carrol Chatham, che riuscì a creare uno smeraldo da 1 carato, ora esposto allo Smithsonian Insitution di Washington D.C. Tuttavia, è possibile riconoscere le gemme naturali da quelle sintetiche, poiché quest’ultime appaiono più uniformi e di maggior lucentezza, in quanto in laboratorio si possono ottenere cristalli con meno fratture ed inclusioni, che attirano chi è alla ricerca di uno smeraldo innaturalmente perfetto e dai costi contenuti.
Parure di Smeraldi di Elizabeth Taylor
Concludiamo l’articolo, citando anche le altre meravigliose varietà colorate di berillo, che, tuttavia, non possono essere considerate pietre preziose al pari dello smeraldo. Queste sono: 


  • Goshenite, incolore 
  • Morganite, rosa 
  • Acquamarina, verde blu 
  • Berillo dorato, giallo
Martina

K. Klein, Mineralogia, Ed. Zanichelli.
http://www.patrickvoillot.com/it/smeraldo-91.html

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